“FIVE!” tm, The Chamber Music Interview Series, Hosts The Berlin Philharmonic Wind Quintetimages-4

A microcosm of one of the few finest orchestras in all of the world, The Berlin Philharmonic Wind Quintet is as good as it gets in all of chamber music-period. The fact that the long-lived group has done so as a woodwind group, rather than as a piano trio, string quartet or even a brass quintet, is astonishing; that they have done so for decades is inspiring. If you have yet to listen to them, you are in for a treat. For those familiar with the group, Fergus McWilliam, Horn and Marion Reinhard, Bassoon (now of La Scala Opera in Milan,Italy-but still with the group), will take you deep inside the thinking and feeling that has inspired one of chamber music’s greatest treasures-the incomparable Berlin Philharmonic Woodwind Quintet is the next leap for “FIVE” tm-Enjoy!

1. As masters of orchestral music and chamber music, can you discuss the
adjustments you make with regard to note shape, dynamics and musical
awareness when switching from orchestral music to chamber music.

FM As a member of the Berlin Philharmonic, an orchestra notorious for its chamber music approach to symphonic repertoire, I would say that I make very little change between both ensembles. I have to be able to play equally quietly in both, but we have some quintet works in which I also have to play as loud as in a Mahler symphony.

2. What do you consider to be among the finest repertoire for woodwind

FM Carl Nielsen, Paul Hindemith, Kalevi Aho

berlinphilwwq3. How important is the “love at first sight” or immediate musical
chemistry of chamber music, as opposed to the familiarity that comes with
playing together?

FM In our case we sensed the positive chemistry immediately – and I believe the best chamber music ensembles share that experience.

MR I find it extremely important to feel a certain connection right in the beginning of a chamber music rehearsal.

It is almost a prerequisite to form an ensemble that wants to stay together long term. Even though I was not there, my colleagues tell me that this instant connection was part of the requirements when the “Berlin Philharmonic Wind Quintet” was formed.

I think if this special feeling is missing at the start, it would be difficult to grow accustomed to one another later on. To sum i up, it basically has to be “love at first sight” if you want to form a group for the “long term”.

4. Which other musical ensembles and recordings inspire you? Non musicians?

MR Things that we all have in common: good food and good wine.

5. The blend in the group is extraordinary! The flute and the oboe in
unison (or octaves), create a completely new and consistent tone color. What
is your secret?

FM Intonation must be flawless, but more importantly we try to play “into” each other’s sounds. The Berlin Philharmonic strives for blend at all times and so do we; it’s our default setting. Choice of instruments also plays a role in the ability to blend. And listening to each other. We imagine playing “flut-inet”, “bass-orn”, “fl-oboe”, “fl-ob-inet” or “fl-oboe-horn” for example. 😉

MR The secret is that we purposely look for these new sounds and sound-mixtures.

It is both a challenge for us and an irresistible temptation, (perhaps even the biggest difficulty), to discover new sounds.

6. For those more accustomed to pop music which is judged by its
consistency, or jazz which is judged by its improvisation, how would you
explain the expressive contributions made to their music by classical

FM Emotion? Passion?

7. Within the context of orchestral repertoire, woodwinds are more often
called upon as soloists than are brass players. How do you think that this
influences the basic approaches of brass quintets as opposed to woodwind

FM The brass instruments are a homogeneous family, like the strings. The woodwinds are not – they are a collection of individualists. It is the woodwind section of an orchestra that is responsible for the “narration” in an orchestral performance. If we can say crassly that a brass quintet is basically a pair of trumpets accompanied by three lower instruments, then a wind quintet is a quartet of soloists held together by a horn.

8. Music of German speaking peoples is one of, if not the most important
components in all of classical music. How does that tradition inform your
performances, and what distinguishes a Germanic style of approach, as
opposed to say an Italian approach?

FM Tricky question: the Italians seem to prefer to emphasis melodic line and Germanic music is much more vertical, or at least there is more interest in bass lines, inner voices and harmony.

MR After playing for three years at La Scala, I can clearly state that there is certainly a different approach! If you have listened to a Brahms Symphony played by an Italian Orchestra and a German orchestra, you know what I mean. The same goes for Verdi or Rossini Operas!

I think that it is important that each musician continues his or her musical style tradition. At the same time, we (as professional musicians), must have the courage to take on music that is foreign to us and does not come from our own tradition.It is very important to be open to this!

images-3It is true that German culture has a rich tradition of classical music. Perhaps we do have an advantage over other musicians from different cultures when approaching this music. Younger students from another culture, say China, might face a greater challenge to become familiar with Brahms and Bruckner than does someone who has been immersed in Germany’s rich musical culture.

To return to the question of style: the Italian style is definitely lighter, more transparent and more singing.

In contrast, the German style is heavier and more intense. The phrases are performed with greater intensity.

Perhaps another point is that the score is followed with exact precision in Germany, where as in Italy music is played more instinctively.

Most importantly, regardless of the tradition a musician brings with them, one needs to perform the music in a manner which is stylistically correct.

We are pleased to offer the following questions posed in German to and answered in German by Marion Reinhard, Bassoonist of the Berlin Philharmonic Wind Quintet.

3. Wie wichtig ist es gleich zu Beginn einer Probe mit neuen Kollegen eine gewisse sofortige Verbundenheit zu spueren ?
Nach ein paar Wochen oder Monatren ist man ja schon aufeinander eingespielt und weiss was die anderen Kollegen erwarten und wie man miteinander probt.

Ich finde es extrem wichtig in der Kammermusik, gleich zu Anfang der Proben eine gewisse Verbundenheit zu spüren!! Gerade für die Gründung eines festen Ensembles, das nicht nur für ein Konzert zusammenspielt, sondern längerfristig zusammenarbeiten möchte, würde ich sagen ist das sogar eine unabdingbare Voraussetzung. Ich war zwar damals nicht dabei, aber wenn ich meine Kollegen richtig verstanden habe, war dieses sofortige Verständnis auch einer der Gründe, die zur Gründung des Berlin Philharmonic Wind Quintet geführt haben.

Ich denke, wenn dieses sofortige gute Gefühl in der ersten Probe fehlt, kann man sich auch nur bedingt aneinander gewöhnen und aufeinander einstellen.
Aber zu einer längerfristigen “musikalischen Beziehung” gehört meiner Meinung nach die “Liebe auf den ersten Blick” auf jeden Fall dazu.

4. Gibt es Kammermusikgruppen oder Aufnahmen die sie begeistern und inspirieren ? Oder auch Dinge die nichts mit Musik zu tun haben ?

Dinge, die uns 5 verbinden und nichts mit Musik zu tun haben:
– gutes Essen, guter Wein 🙂

5. Der Ton Ihrer Gruppe als eine Einheit ist ganz einfach spektakulaer. Besonders wenn Floete und Oboe in Oktaven spielen, ergibt es einen ganz neuen Farbklang. Was ist Ihr Geheimniss
Das Geheimnis ist, dass wir ganz bewusst nach diesen neuen Klängen/Mischklängen suchen! Für uns ist es gerade einer der besonderen Reize (gleichzeitig vielleicht auch die größte Schwierigkeit?) am Quintettspielen, diese neuen Klänge zu entdecken und zu erzeugen.

8. Die Musik von deutschsprachigen Menschen ist wohl die wichtigste Komponente von klassischer Musik.
Wie schlaegt sich diese Tradition in Auffuehrungen aus? Was ist der stylistische Unterschied beim Spielen von deutscher zu Italienischer Musik, nur zum Bespiel.

Nachdem ich nun seit 3 Jahren im Orchester der Mailänder Scala spiele, kann ich ganz klar bestätigen, dass die italienische Tradition und die stilistische Herangehensweise an die Musik sich sehr stark von der deutschen unterscheidet!!
Wenn Sie eine Aufnahme einer Sinfonie von Brahms mit einem italienischen Orchester mit der von einem deutschen Orchester vergleichen, wissen Sie, was ich meine. Genauso wäre es mit 2 Vergleichsaufnahmen einer Oper von Verdi oder Rossini.
Ich glaube, es ist ganz normal und auch sehr wichtig, dass jeder Mensch und jeder Musiker seine Traditionen kennt, mit sich trägt, und pflegt.
Gleichzeitig müssen wir als professionelle Musiker versuchen, uns auch an Musik zu wagen, die uns “fremd” ist, die nicht aus unserer eigenen Tradition kommt. Diese Offenheit gegenüber weniger Bekanntem oder Vertrauten ist für uns Musiker sehr wichtig!

Richtig ist natürlich, dass der deutsche Kulturkreis eine sehr reiche Tradition auf dem Gebiet der klassischen Musik hat. Vielleicht haben wir tatsächlich dahingehend einen gewissen Vorteil gegenüber Musikern aus anderen Kulturkreisen.
Für junge Studenten z.B. aus dem asiatischen Raum ist es vermutlich nicht einfach, sich mit Brahms und Bruckner vertraut zu machen.

Um nochmal konkret auf die Frage zurückzukommen:
Der italienische Stile ist sicherlich, leichter, durchsichtiger, sehr gesanglich.
Der deutsche Stil hat mehr Schwere mehr Intensität. Die Phrasen werden viel intensiver, nachdrücklicher ausgespielt. Ein weiteres Merkmal deutscher Musiker ist vielleicht auch die Genauigkeit in der Ausführung aller Spielanweisungen einer Partitur.
In Italien wird sehr viel mehr instinktiv musiziert.

Aus welcher Tradition auch immer wir kommen, wichtig ist doch immer, dass wir uns fragen welchen Stil das jeweilige Werk, das wir gerade spielen, verlangt!

The Quintet appears courtesy of David Rowe Artists and his team, many thanks!

c. 2015 David William Brubeck All Rights Reserved. www.davidbrubeck.com

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